O echipă restrânsă de oameni de știință a lucrat febril pentru a identifica virusul mortal. Doar unul dintre ei a primit premiul Nobel.

Virologul Qui-Lim Choo a petrecut o mare parte din anii ’80 lucrând de la 8 dimineața până la ora 11 p.m., 7 zile pe săptămână. Munca a fost frustrantă: el și doi colegi vânau un virus mortal care contaminase rezervele de sânge, dar căutarea s-a blocat la un moment dat. Fiecare zi care trecea fără a găsi o modalitate de a testa virusul însemna că mai mulți oameni se infectau. Fiecare zi reprezenta încă o posibilitate pentru compania la care lucra să închidă proiectul – și, odată cu acesta, să pună punct muncii lui.

Pentru colaboratorul său, George Kuo, a fost, de asemenea, o perioadă a nopților târzii cu cine în familie ratate.

Dar amândoi spun că acea perioadă reprezintă printre cei mai buni ani din viața lor. „A fost o vreme dificilă și multă muncă”, spune Choo. „Dar sunt foarte fericit.” În cele din urmă, căutarea a avut succes și echipa a identificat virusul hepatitei C (VHC). Descoperirea a dus la o modalitate de a examina sângele pentru contaminant și la un regim de medicamente care vindecă majoritatea persoanelor infectate.

La 5 octombrie anul acesta, conducătorul proiectului lui Choo, Michael Houghton, a primit o parte din Premiul Nobel pentru Fiziologie și Medicină pentru identificarea VHC. Choo și Kuo nu s-au numărat printre cei trei laureați ai premiului, care i-au inclus pe Charles Rice de la Universitatea Rockefeller din New York și Harvey Alter, de la Institutul Național de Sănătate al SUA din Bethesda, Maryland. Un premiu Nobel este considerat cea mai mare onoare în știință. Însă pentru Houghton, primirea premiului – și a altor premii prestigioase – i-a provocat emoții mixte. „Este drăguț să-l obții”, spune el. „Dar are un gust amar din cauză că, cei care au acordat premiul nu recunosc direct întreaga echipă.”

Houghton a făcut multă campanie de-a lungul timpului pentru ca cei doi colegi să fie recunoscuți pentru munca lor în descoperirea HCV. „Fără contribuția lor, mă îndoiesc că aș fi reușit”, a declarat el reporterilor într-o conferință de presă după anunțul Nobel.

 

”Universitatea din Chiron”

Houghton a început vânătoarea virusului în 1982, la o companie de biotehnologie numită Chiron Corporation din Emeryville, California. Firma fusese poreclită „Universitatea din Chiron” pentru pedigree-ul său academic și reputația sa de a urmări tehnologii de ultimă generație.

La acea vreme, transfuziile de sânge contaminate cu VHC infectau 160 de persoane în Statele Unite zilnic. Lăsat netratat, virusul deteriorează ficatul și poate provoca cancer la ficat. Astăzi, în ciuda disponibilității metodelor de screening al sângelui și de depistare a virusului, și în ciuda tratamentelor, OMS estimează că 71 de milioane de oameni din întreaga lume sunt încă infectați cu VHC.

Până la mijlocul anilor 1970, cercetătorii au exclus două virusuri cunoscute ce afectează ficatul, hepatita A și hepatita B, ca fiind contaminantul misterios. Dar fără să fi determinat ce anume infectează primitorii transfuziei de sânge, oamenii de știință s-au referit la boala transmisibilă prin sânge prin ceea ce nu era: „hepatită non-A, non-B”.

Așa era pe vremea dinaintea utilizării pe scară largă a reacției de polimerizare în lanț (PCR), care oferă o modalitate ușoară de a amplifica ADN-ul. Ideea secvențierii unui virus nou în câteva săptămâni de la apariția acestuia – așa cum s-a întâmplat în cazul SARS-CoV-2 la începutul acestui an – a fost de neconceput. Houghton a început screeningul acizilor nucleici virali folosind probe de la cimpanzei infectați și neinfectați furnizate de Daniel Bradley de la Centrul SUA pentru Controlul și Prevenirea Bolilor din Atlanta, Georgia.

Choo s-a alăturat laboratorului lui Houghton în 1984, iar cei doi au devenit prieteni. Căutarea contaminantului a fost o muncă grea și ani de zile echipa n-a găsit nicio soluție. În calitate de supraveghetor de laborator, Houghton a trebuit să actualizeze echipa de conducere a lui Chiron la fiecare șase săptămâni. Unii membri ai echipei au arătat clar faptul că proiectul risipește bani. „M-am simțit deseori sub amenințarea de a fi concediat”, spune Houghton. „Dar mentalitatea mea la acea vreme era: ce altceva mai bun pot să fac?!”

 

Secvențe de screening

În laboratorul învecinat cu cel al lui Houghton, Kuo, care se alăturase lui Chiron în 1981, desfășura un proiect care studia o proteină importantă din punct de vedere medical, numită factor de necroză tumorală.

La câțiva ani de la debutul căutării lor, Choo și Houghton au analizat zeci de milioane de secvențe genetice, dar nu au găsit niciun indiciu al virusului misterios. Într-o zi, văzând frustrarea lui Choo, Kuo i-a oferit câteva sfaturi: echipa trebuia să schimbe abordarea. Nivelurile de virus folosite erau pur și simplu prea joase pentru a fi detectate cu tehnicile pe care le utilizau. Kuo a sugerat recoltarea fragmentelor de ARN din probele infectate și exprimarea lor în bacterii pentru a le amplifica abundența. Astfel, cercetătorii puteau examina aceste „biblioteci” folosind ser care conține anticorpi de la persoane infectate cu hepatită non-A, non-B. Speranța era că persoanele infectate pot conține anticorpi ce ar putea recunoaște secvențele virale, permițând cercetătorilor să pescuiască astfel de secvențe din biblioteca pe care au construit-o.

Bradley a recomandat această abordare, dar părea riscantă deoarece anticorpii împotriva unui virus hepatitic non-A și non-B nu fuseseră niciodată izolați, așa că Houghton a ezitat. Însă în 1986, Kuo l-a convins să încerce, a ajutat la proiectarea protocolului și s-a alăturat efortului.

Echipa celor trei a lucrat non-stop. Houghton pregătea bibliotecile din ser prelevat de la pacienții infectați. Acesta învârtea proba într-o ultracentrifugă pentru a recolta ADN-ul și ARN-ul de care avea nevoie într-o peletă lipicioasă din partea de jos a eprubetei. Într-o zi, pregătirea lui părea să fi mers greșit. „Am obținut acest extract de acid nucleic uleios cu adevărat ciudat”, spune el. Un asistent de cercetare l-a sfătuit să-l arunce la chiuvetă.

Houghton l-a folosit oricum. La scurt timp după aceea, Choo a avut succes: în ”biblioteca” făcută din extractul uleios al lui Houghton, găsise un fragment de acid nucleic care părea să provină din virus.

Folosind acel fragment, echipa a reușit să pescuiască secvențe adiacente din genomul viral și, în cele din urmă, le-a pus împreună. Kuo a folosit imediat informațiile pentru a proiecta un test care putea examina sângele pentru infecție. În 1989, echipa a publicat două lucrări în revista Science, una descriind izolarea virusului1 – pe care a numit-o hepatita C – cealaltă subliniind procedura de screening2.

Descoperirea a fost o veste mare, dar când Choo a prezentat cercetarea la atelierele științifice, nimeni nu știa cine este: „Am auzit oameni șoptind:„ Cine este tipul ăsta? ”, spune el. Totul face parte din ierarhia de laborator; în timp ce Houghton, în calitate de supraveghetor de laborator, se ocupase cu „exteriorul”, Choo fusese ascuns lucrând la bancă.

Până atunci, testul lui Kuo fusese deja implementat: la sfârșitul anului 1988, Hirohito, împăratul Japoniei, a devenit prima persoană care a primit sânge ce fusese testat prin metoda lui Kuo. Japonia a licențiat tehnica pentru o utilizare mai largă în 1989, Statele Unite urmând în 1990.

Descoperirea VHC a pregătit, de asemenea, calea către un tratament. În 2014, FDA SUA a aprobat un regim de medicamente care a vindecat infecția la mai mult de 90% dintre oameni. Mai multe echipe lucrează acum pentru a găsi un vaccin.

 

Recunoaștere limitată

Mai multe premii prestigioase au recunoscut de atunci diferiți oameni de știință din spatele descoperirii hepatitei C. Mulți l-au onorat pe Houghton care i-a convins pe unii să le recunoască meritele lui Choo și Kuo. În 2013, Houghton a luat o poziție neobișnuită atunci când a refuzat prestigiosul premiu Gairdner, care venea cu o recompensă de 100.000 USD canadieni (75.000 USD). Sperase să convingă Fundația Gairdner, care i-a acordat premiul lui Bradley și Alter, să-i includă pe Choo și Kuo dar când fundația a refuzat, Houghton s-a îndepărtat de premiu și de bani.

Houghton spune că a acceptat premiul Nobel, totuși, pentru că nu avea nicio speranță de a schimba regula de lungă durată care limitează laureații la un număr de trei. „A stricat puțin întreaga descoperire de îndată ce s-a adus vorba de premii”, spune Houghton, menționând răspicat numele a mai mult de o jumătate de duzină de alți oameni de știință care au contribuit la descoperire sau au lucrat mai târziu în domeniul hepatitei C. „Toate acești oameni geniali merită recunoaștere.”

Acesta este un efort de colaborare real al multor, multor oameni din domeniu”, spune virologul Ralf Bartenschlager de la Universitatea din Heidelberg din Germania, care a fost considerat de unii concurent la premiul Nobel pentru munca sa în domeniul VHC. ”Kuo, Choo și Bradley au adus contribuții importante, la fel ca și alți cercetători”, spune el. Dar Bartenschlager mai spune că modul în care Comitetul Premiului Nobel a împărțit premiul este de înțeles: munca lui Alter a arătat că misterioasa hepatită non-A și non-B ar putea fi transmisă din sângele pacienților infectați către cimpanzei; echipa lui Houghton a identificat virusul; iar Rice și colegii săi au demonstrat că VHC singur ar putea provoca hepatită.

Este întotdeauna o provocare!”, spune Bartenschlager. Comitetele Nobel nu comentează public motivul pentru care aleg unici premianți pentru acordarea recompenselor materiale.

Când a aflat vestea premiului Nobel, Kuo spune că s-a simțit dezamăgit. „Limitarea numărului de premianți poate fi depășită în lumea actuală a științei colaborative și bazată pe muncă de echipă”, spune el. Dar adaugă că premiile nu au fost niciodată scopul său. „Am fost motivat de visul că aș putea aduce o diferență prin ajutarea oamenilor din întreaga lume – și, în multe cazuri, chiar să le salvez viața”, spune el. „De asemenea, am vrut să-i învăț pe copiii noștri cât de important este să lucrezi din greu la ceva ce simți cu pasiune.”

Când a fost întrebat ce a simțit la anunțul premiului Nobel, Choo a început să plângă. „Sunt fericit!”, spune el. Faptul că numele său nu figurează pe toate premiile nu a făcut nimic pentru a diminua conștientizarea faptului că munca sa a ajutat la salvarea multor vieți și la formarea unei generații de virologi și clinicieni moleculari. „Este copilul meu; Sunt foarte mândru!”, spune Choo. „Cum să nu fiu mândru?!”

 

Sursă articol: www.nature.com